Niños del Amazonas, Bill Werner, Unsplash

(Word Weather Attribution. Org )- La cuenca del río contiene la mayor selva tropical del mundo, lo que la convierte en un foco mundial de biodiversidad y en un elemento clave del ciclo hidrológico y del carbono.  

Según los informes, el nivel del río es el más bajo de los últimos 120 años, lo que supone una amenaza para los 30 millones de personas que viven en la cuenca del Amazonas en varios países, como Brasil, Perú, Colombia, Venezuela, Ecuador y Bolivia, al interrumpir el transporte, aislar a las comunidades y acabar con la vida salvaje. 

El gran sistema fluvial alimenta una parte significativa de la energía de los países afectados a través de la energía hidroeléctrica, con Brasil dependiendo de la energía hidroeléctrica para el 80% de su electricidad, Colombia 79%, Venezuela 68%, Ecuador y Perú 55%, y Bolivia 32% (USaids, 2018).  

La sequía está afectando significativamente a la capacidad de las presas y a la producción de energía y ha provocado cortes de electricidad en la región ya en junio de 2023. 

Científicos de Brasil, los Países Bajos, el Reino Unido y los Estados Unidos utilizaron métodos revisados por pares publicados para evaluar si la sequía ha sido influenciada por el cambio climático y en qué medida, así como por la ocurrencia de El Niño, que se sabe que está asociado con la sequía en el Amazonas. Mientras que la sequía comenzó antes en el oeste de la cuenca, toda la cuenca ha estado en sequía severa o excepcional durante la segunda mitad del año (Fig. 1 contorno azul). 

Hay varias formas de caracterizar una sequía. La sequía meteorológica solo considera la escasez de precipitaciones, mientras que la agrícola combina las estimaciones de precipitaciones con la evapotranspiración. El aumento de la evapotranspiración debido al calentamiento regional puede desempeñar un papel importante en la exacerbación de los impactos de la sequía.  

En este estudio se evaluó tanto la sequía agrícola como la meteorológica. La principal variable utilizada aquí para caracterizar la sequía agrícola es el Índice de Evapotranspiración Estandarizada de las Precipitaciones (SPEI) (figura 1), que utiliza la diferencia entre las precipitaciones y la evapotranspiración potencial para estimar el agua disponible. Cuanto más negativos sean los valores, más grave se clasifica la sequía. La sequía meteorológica se analiza aquí mediante un índice (SPEI) basado únicamente en las precipitaciones. 

Las poblaciones más vulnerables se vieron afectadas de forma desproporcionada por la sequía. Los pequeños agricultores y las comunidades indígenas, rurales y fluviales de toda la región se encontraban entre los más vulnerables debido a sus elevados índices de pobreza y su gran dependencia de la producción agrícola de alimentos, la disponibilidad de agua dulce y la importación de bienes a través de los ríos. 

La exposición a los impactos de la sequía se vio agravada por las prácticas históricas de gestión de la tierra, el agua y la energía, como la deforestación, la destrucción de la vegetación, los incendios, la quema de biomasa, la agricultura empresarial, la ganadería y otros problemas socioclimáticos que han disminuido la capacidad de retención de agua y humedad de la tierra y, por tanto, han empeorado las condiciones de sequía. 

 En los conjuntos de datos basados en registros meteorológicos la sequía es excepcional, incluso en el clima actual, caracterizada como un evento de 1 en 100 años para la sequía meteorológica (SPI) y de aproximadamente 1 en 50 años en SPEI. Aunque existe una fuerte tendencia a la sequía en la sequía meteorológica, la tendencia en la sequía agrícola es aún más fuerte, lo que significa que esta sequía agrícola habría sido extremadamente rara en un clima más frío. 

En primer lugar, evaluamos hasta qué punto El Niño es un factor impulsor de esta tendencia. El Niño redujo la cantidad de precipitaciones en la región aproximadamente igual que el cambio climático; pero la fuerte tendencia a la sequía se debió casi en su totalidad al aumento de las temperaturas globales, por lo que la gravedad de la sequía actualmente se debe al cambio climático. 

Para evaluar si el cambio climático inducido por el hombre fue factor determinante de esta sequía, combinamos productos de datos basados en observaciones y modelos climáticos y analizamos la sequía meteorológica de 6 meses (SPI6), y la agrícola (SPEI6). Comprobamos que la probabilidad de que se produzca una sequía meteorológica se ha multiplicado por 10, mientras que la sequía agrícola es 30 veces más probable. 

Utilizando el sistema de clasificación de seguimiento de sequías de EE.UU., basado en la sequía agrícola, esto significa que lo que ahora se clasifica como sequía excepcional (D4), sólo habría sido una “sequía grave” (D2) sin los efectos del cambio climático, causado por la quema de combustibles fósiles y la deforestación. 

 A menos que el mundo deje rápidamente de quemar combustibles fósiles y deforestar, estos fenómenos serán aún más frecuentes en el futuro. En un mundo 2 °C más cálido que el de la era preindustrial, este tipo de fenómenos se multiplicarían por 4 en el caso de la sequía agrícola (cada 10-15 años) y por 3 en el de la sequía meteorológica (cada ~30 años). 

Aunque todos los países de la región afectada cuentan con planes de gestión de la sequía, las recientes sequías indican la necesidad de reformar la política e integrar mejor el apoyo proactivo a las previsiones y alertas tempranas, los planes de contingencia ante la sequía, las prácticas de gestión sostenible del agua y la inversión en infraestructuras para hacer frente a futuras sequías más intensas. 

Estos resultados ponen de relieve que, a pesar de la “baja confianza” en las previsiones del IPCC sobre la sequía en la región, el creciente estrés hídrico provocado por el cambio climático inducido por el hombre, así como por otros factores sistémicos, sigue siendo una amenaza importante para la población y requiere esfuerzos urgentes para lograr estrategias más eficaces de gestión del agua, una respuesta humanitaria interdisciplinaria y una cooperación regional que incluya a los agricultores y a otras partes interesadas en la planificación. 

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